• Eric B and Rakim - Paid in Full

    El rap entendido como género musical es un estilo aún joven comparado con otros dentro del ecosistema de la música popular. No tiene la longevidad del blues, el jazz, el folk o el rock and roll, si bien justamente una de las características del rap es su capacidad para beber de muchas de estas fuentes. A pesar de la juventud del género, la evolución que ha vivido desde sus primeros días hasta hoy es innegable, en muchas ocasiones haciendo que nos preguntemos si es de veras rap lo que hoy se consume en la mayoría de radios. Dejando este tipo de debates a un lado, el rap es lo suficientemente adulto como para tener sus propias efemérides y hoy vamos a retroceder 30 años en el tiempo para detenernos ante uno de los hechos que iba a influenciar a varias generaciones. Corría el año 1987 y la ONU confirmaba que se estaba abriendo un agujero en la capa de ozono, Margaret Thatcher comenzaba su tercer y último mandato, se emitía el primer capítulo de Los Simpsons en los Estados Unidos y Arnold Schwarzenegger rompía la taquilla con “Predator”... distintos acontecimientos, unos más serios que otros, que dieron forma a dicho año. Pero para los amantes del Hip Hop, 1987 siempre será el año en el que Eric B. y Rakim se presentaron ante el mundo con su “Paid In Full”.

    No tricks in '86, it's time to build

    A finales de los años 60, dos jóvenes llamados Eric y William nacieron en la Costa Este americana en el seno de familias con una larga tradición musical. Eric Barrier vino al mundo en Queens, Nueva York, un 8 de noviembre de 1965 y desde niño empezó a tocar la trompeta y la batería. Tan solo tres años más tarde y un poco más al este, en Wyandach, Long Island, nacía William Michael Griffin. Al igual que Eric, William mostró bien pronto que había heredado el talento musical del resto de sus familiares, pues su tía ya fue cantante de R&B para Atlantic Records y su madre cantaba ópera y jazz.

    Como miles de jóvenes neoyorquinos nacidos a finales de los 60, Eric y William fueron testigos del nacimiento de un nuevo estilo musical que emergía de los barrios populares de la Gran Manzana y que algunos comenzaban a llamar Hip Hop. Cautivados por la fuerza de este nuevo género en el que jóvenes latinos y afroamericanos se erigían como los máximos exponentes, los dos muchachos decidieron llevar su talento y curiosidad musical más allá, de modo que Eric decidió cambiar la batería y la trompeta por unos platos y averiguar por sí mismo qué era eso del turntablism que otros DJs estaban haciendo. William, por su parte, se centró en explorar la parte lírica de esta nueva cultura al tiempo que iba experimentando una transición espiritual que culminaría con su conversión a la Nación del 5 Por Ciento con tan solo dieciséis años y que le bautizaría con un nuevo nombre: Rakim.

    ¿Cómo y cuándo se cruzaron los caminos de Eric y Rakim? La Historia es caprichosa e inexacta cuando se trata de revelar cómo ambos talentos acabaron uniéndose. En 1985 Eric trabajaba como DJ para la estación neoyorquina de radio WBLS y la leyenda dice que compartía piso con el legendario productor y DJ Marley Marl. Eric era testigo de primera mano del trabajo que Marl realizaba con rappers de Nueva York y se lanzó a la búsqueda de un MC que pudiera unirse a él y escupir sobre sus ritmos. Es difícil saber con exactitud cómo se sucedieron los hechos, pero se cuenta que Alvin Toney, amigo de Eric, le recomendó un rapper que más tarde iba a ser ni más ni menos que Freddie Foxxx, sin embargo la leyenda dice que Foxxx no apareció al encuentro. Fue entonces cuando Toney le dijo a Eric que no se preocupara, que le iba a llevar a casa de otro rapper, un chaval que se hacía llamar Kid Wizard Rakim. Hechas las presentaciones, Eric vio que Rakim tenía un montón de discos en casa debido a que su hermano trabajaba en una fábrica de discos. Eric tomó “Over Like A Fat Rat” de Fonda Rae, puso la canción y le dijo a Rakim que iba a usar esa línea de bajo para su primera canción. Rakim se echó a reír y Eric le replicó: “Ríete, en el futuro te reirás de camino al banco cuando seas millonario gracias a este tema”.

    Y así se formó la dupla conocida como Eric B. and Rakim.


    Eric B. el presidente

    Eric B. y Rakim empezaron a grabar bajo la mirada de Marley Marl en su estudio y en 1986 sacaron su primer single usando la línea de bajo que Eric mencionó, dando lugar a “Eric B. is President”. Las versiones varían según las fuentes, hay quienes afirman que el productor legítimo del track fue Marley Marl mientras que Eric B. indica que él fue quien produjo la instrumental mientras que Marl se encargó de las labores de ingeniero de sonido. El tema también despertó polémica por otro asunto distinto, y es que en la producción de éste se utilizó un sampleo de James Brown y el padrino del soul interpuso una demanda para evitar que la dupla pudiera usar su música, aunque por fuerte acabó bien el asunto. Sea como fuere, un clásico había nacido, con una de las entradas más míticas de la Historia del Hip Hop: “I came in the door, I said it before/I never let the mic magnetize me no more”, por no hablar de uno de los scratches más famosos del mundo: “make ‘em clap to this”. Rakim rapeaba lentamente, sin prisa y sin gritos, dejando que su estilo y su letra hablaran por él mientras Eric B. iba abriendo paso al MC con sus scratches. Independientemente de la autoría absoluta de la instrumental, una cosa estaba clara: había una nueva garganta en el juego que prometía mucho.

    Además del track mencionado, Eric B. y Rakim grabaron también en el estudio de Marley Marl el tema “My Melody” y junto con “Eric B. is President” editaron el single de doble cara bajo el sello independiente Zakia. Ambas canciones bastaron para que Russell Simmons los fichara para Island Records y a comienzos de 1987 el DJ y el MC empezaron a grabar su álbum debut.


    Thinking of a master plan

    El 7 de julio de 1987 salió a la calle “Paid in Full” compuesto por 10 temas. El disco abre con “I Ain’t No Joke”, donde Rakim muestra su virtuosismo a la hora de escribir en un track de puro egotrip, estribillo scratcheado y sampleo de “Pass The Peas”, de The J.B’s. Rakim va matando a cualquier contrincante lentamente, casi como sin darse cuenta. A continuación tenemos el primer corte sin Rakim del álbum, “Eric B. is On The Cut”, donde el DJ adquiere todo el protagonismo exhibiendo sus habilidades sobre los platos durante prácticamente cuatro minutos.

    En el track 3 nos topamos con uno de los dos singles que les sirvieron para firmar su contrato con Island Records, “My Melody”. Casi 7 minutos en los que Rakim se hace el dueño del lugar. Uno de los rasgos que distingue al MC de sus contemporáneos es la técnica que muestra al escribir y al rimar. Cuando salió “Paid in Full” RUN-DMC estaba en la cumbre, los Beastie Boys habían sacado “License to Ill”, BDP acababa de publicar “Criminal Minded”; todos estos grupos tenían estilos líricos muy diferentes al de Rakim, a menudo recurriendo al grito, pero a Rakim nada de eso le hacía falta. Seguimos con la canción número 4, “I Know You Got Soul”. El título ya indica la innegable influencia de James Brown, pues de hecho el tema homónimo del padrino con Bobby Byrd es sampleado junto con “You'll Like It Too”, de Funkadelic. Un tema en el que el rapper habla de que es el mejor basándose únicamente en sus skills. Tracks como éste iban a definir a las generaciones venideras, aunque podemos decir con cierta melancolía que hoy parece que esta influencia se ha perdido.

    Llegamos a la mitad del álbum con “Move The Crowd”, tema muy ochentero donde Rakim habla de hacer que la peña se mueva, como estando en una block party. Y en el puesto 6 del álbum tenemos la canción que da título a éste y que sería todo un himno: “Paid in Full”. Eric B. y Rakim no estaban en la industria musical por hobby, ellos querían hacer del Hip Hop su sustento y “Paid In Full” es su declaración de intenciones. “Thinking of a master plan/ Cause ain’t nothing but sweat inside my hand/ So I dig into my pocket, all my money spent/ So I dig deeper, but still coming up with lint”. El tema abre con una intro en la que el DJ y el MC hacen menciones a su disquera, empresa de management y verbalizan sus ganas de ganar dinero. Eric B. le dice a Rakim que ya que éste le ha producido un ritmazo, que se suelte unas buenas rimas. Y Rakim es justo lo que hace. Pese a que la duración completa de la canción es de casi 4 minutos, la rapeada de Rakim es apróximadamente de 1 minuto y poco, pero una vez más el rapper se desmarca del resto de MC’s de la época. Por aquel entonces aún había muchos rappers que elaboraban sus letras casi a modo de freestyle, venían de las block parties donde los juegos de palabras se entrelazaban hasta acabar creando canciones de varios minutos y muchos seguían aplicando esa técnica. Rakim demuestra que para él escribir es todo un ejercicio y esto lo vemos en “Paid in Full”, con la elección de las palabras, las rimas internas y la ejecución. Todo un temazo con sampleos de The Soul Searchers y Dennis Edwards.

    Ya entramos en la recta final del álbum y damos con “As The Rhyme Goes On”, en opinión del que escribe esto el mejor tema del disco por lo que se refiere a la actuación de Rakim. Aquí el MC fluye con una soltura endiablada y la letra está a años luz de cualquier rapper de los 80: “I took time to write - tonight I will recite/ So poetically inclined when the mic is held tight”. Simplemente brutal. En el hueco número 8 Eric B. vuelve a incidir con un tema de scratcheo puro, “Chinese Arithmetic”, sobre un ritmo con un ligero toque oriental. ¿Cuándo fue la última vez que escuchaste un disco debut en el que el DJ tenía dos temas absolutamente para él? Yo tampoco me acuerdo, la verdad.
    Como última canción propiamente dicha del disco, la dupla rescató “Eric B. Is President” para acto seguido concluir el álbum con “Extended Beat”, una versión extendida de la instrumental de “Move The Crowd”.


    A gift to be swift, follow the leader, the rhyme will go

    “Paid in Full” llegó a ocupar el puesto 58 en la lista Billboard 200 y gozó de cinco singles, algo que para un álbum debut de la época no era en absoluto desdeñable, y en 1995 llegaría a la categoría de platino. Pero el verdadero éxito del disco se produjo por la respuesta del público y el legado que dejó; “Paid in Full” abrió una nueva vía en el Hip Hop de Nueva York que cientos de rappers iban a explorar durante los años siguientes. Rakim se iba a convertir en el MC favorito de muchos rappers que iban a escribir el rumbo del Hip Hop de los 90, como Tupac, Nas, Wu-Tang Clan, Jay-Z, o Biggie. Su técnica y su estilo iban a ser el referente para muchos al tiempo que otros se ponían las pilas para pulir sus letras. Por su parte, Eric B. había abierto la puerta, sin saberlo, a que muchos otros productores recurrieran a James Brown para sus sampleos.

    El disco debut de Eric B. y Rakim es un ejemplo claro de la primera época dorada del Hip Hop, donde el scratch, los sampleos y la exhibición de skills son los protagonistas. Rakim hablaba de ser el mejor, de cómo su técnica no tenía igual, de que quería ganar pasta gracias a eso; era todo un ejemplo de vacile bien hecho, y es que muchos caen en el error de pensar que el egotrip es un género vacío, un recurso del débil, sin embargo ahí está Rakim para demostrar lo contrario. Hace tan solo unos días se cumplieron 30 años de la publicación del disco y, para celebrarlo, Eric B. y Rakim se reunieron en Nueva York por primera vez en muchos años para dar un concierto y repasar las canciones de su álbum debut. Ojalá no se quede en una celebración y que Eric B. y Rakim aprovechen este aniversario para volver a las tarimas y al estudio y así regalarnos a todos los fans lo que llevamos años esperando.
    By Nico
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